כתר הוצאה לאור, נוסדה בשנת 1958 ביוזמתו של ראש הממשלה דאז דוד בן גוריון.
בשנת 1961 נרשמה כתר כחברה ממשלתית להוצאה לאור.
בשנת 1966 נרכשה כתר מהמדינה ע"י חברה פרטית (מניב חברה ישראלית להשקעות בע"מ).
במהלך תקופות אלו הוציאה לאור שני מפעלי תרבות עתירי היקף באנגלית:
אנציקלופדיה "יודאיקה": מהמפעלים המו"ליים הגדולים ביותר שנעשו אי פעם בישראל.
כאשר בשנת 2000 נבחרה אנציקלופדיית יודאיקה ע"י ארגון הספריות האקדמיות של ארצות הברית, כאחד מחמישים נכסי התרבות החשובים והאיכותיים ביותר, של המאה ה-20.
סדרת "תרגומי מדע": עסקה בתרגום מרוסית לאנגלית של ספרי מדע ועבודות מחקר מדעיות בעבור הממשל האמריקאי, תוך כדי יצירתו של מקור תעסוקה בעבור עולים אקדמאים מברה"מ.

בסוף שנות השבעים של המאה ה-20, הפכה כתר למו"ל בשפה העברית. כאשר הכותרים הראשונים שהוציאה לאור היו של ספרות יפה. בה בעת התפתחה כתר להיות בין ההוצאות המובילות, בתחום ספרי העיון והאלבומים.

בשנת 1986 הנפיקה כתר מניות לציבור, והיא ההוצאה לאור היחידה במדינת ישראל אשר נסחרת בבורסה לניירות ערך.

מתחילת שנות התשעים של המאה ה-20, שמה ההוצאה דגש רב על טיפוחו של תחום ספרות המקור.
כאשר במקביל לכך התמקדה ההוצאה בפרוזה מתורגמת, בסדרות עיון ובמדריכים, בספרי מדע בדיוני, בספרי בישול, בספרי מתח, ובספרי ילדים.
מאז נוסדה, הוציאה כתר לאור את ספריהם של מיטב הסופרים, מישראל ומהעולם.
כאשר עד היום כתר הוציאה לאור כ-4,000 כותרים שונים.
החל מחודש דצמבר 2012 הוצאת כתר היא הבעלים של ספריית מעריב.